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En 1513, un rhinocéros d’Asie est offert au roi du Portugal, D. Manuel, le Magnifique, par le roi de Guzarat (Inde).

Désireux d’offrir à son tour l’animal, le roi du Portugal décide de faire don du rhinocéros au Pape Léon X.

La bête part alors de Lisboa par bateau, pour aller à Rome, et doit faire une escale technique à Marseille. Comme le problème est long à résoudre, le rhinocéros est déchargé sur l’île d’If en 1516.

L’animal, alors totalement inconnu en Europe, suscita la curiosité des habitants de la ville, ainsi que celle du roi François 1er, de retour de Marignan, qui vint l’admirer sur place.

Justement, François 1er décidé de construire un fort dans l’île pour mieux défendre Marseille. Il est aujourd’hui connu comme le Château du Conte de Monte Cristo, d’après le roman d’Alexandre Dumas.

Albrecht Dürer a réalisé en 1515 la célébre gravure sur bois du rhinocéros d’après une esquise représentant l’animal.

L’animal est resté quelques semaines sur l’île d’If pour ensuite repartir vers Rome. Mais c’est empaillé qu’il fut offert au Pape, après avoir subi une violente tempête qui précipité le navire sur les récifs dans le golfe de Gênes. Son cadavre fut retrouvé le long des côtes.

Si vous visitez l’île, admirez à l’entrée du fort la grande illustration du Rhinocéros portugais.

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